Healthy Food Looks Serious: How Children Interpret Packaged Food Products

Authors

  • Charlene D. Elliott University of Calgary

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.2009v34n3a2220

Keywords:

Food marketing, Food packaging, Children, Childhood obesity, Entertainment, Nutrition, Nutrition literacy

Abstract

Abstract: Fun food is an overlooked, but increasingly significant, category of food targeted to children in the supermarket. These supermarket products emphasize foods’ play factor, interactivity, artificiality, and general distance from “regular” foods: food is positioned as “fun” and eating as “entertainment.” Using a series of focus groups, this study examined how children (segmented by age and gender) interpret these packaged appeals and how the thematic of fun connects with their understanding of health and nutrition. The study revealed that children are highly attuned to fun foods and its packaging, offering savvy, if flawed, interpretations of how to determine the healthfulness of a packaged good. I argue that the symbolic positioning of children’s food as fun and fake creates several roadblocks in the quest to promote wholesome food habits in children, and that the thematic of fun has unintended consequences that require careful consideration.

Résumé : Au supermarché, les aliments amusants sont une catégorie de nourriture négligée – mais de plus en plus importante – qui cible les enfants. De tels produits mettent l’accent sur l’aspect ludique, interactif et artificiel de la nourriture ainsi que sur leur distance par rapport à la nourriture « normale »; ainsi, ces aliments sont qualifiés d’amusants et manger est un divertissement. Cette étude se fonde sur une série de groupes de discussion pour examiner comment les enfants (divisés par âge et sexe) interprètent ce conditionnement des aliments et comment la thématique du plaisir influence leur compréhension de ce qui est sain et nutritif. L’étude révèle que les enfants sont très sensibles aux nourritures amusantes et à leur présentation, et offrent des interprétations astucieuses mais défectueuses de leur valeur nutritive. Je soutiens que le positionnement symbolique de la nourriture pour enfants dans le domaine du plaisir et de l’artifice crée de nombreux obstacles pour la promotion de bonnes habitudes alimentaires chez les enfants, et que la thématique du plaisir a des conséquences non intentionnelles qui requièrent une attention toute particulière.

Author Biography

Charlene D. Elliott, University of Calgary

Charlene D. Elliott is Associate Professor of Communication Studies at the University of Calgary. SS236, 2500 University Drive NW, Calgary, AB T2N 1N4

Published

2009-08-26

Issue

Section

Articles