Fuelling the Nation: Imaginaries of Western Oil in Canadian Nontheatrical Film

Authors

  • Rachel Webb Jekanowski Concordia University

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.2018v43n1a3290

Keywords:

Environmental Humanities, Canadian film history, Imperial Oil Company, National Film Board of Canada, Natural resource extraction, Petroleum / Humanités environnementales, Histoire du film canadien, Compagnie Pétrolière Impériale Limitée, Office Nationale

Abstract

Background  Canadian nontheatrical cinema has historically positioned natural resource extraction as intrinsic to the country’s economic development and national identity. During the 1940s and 1950s in particular with the discovery of Alberta’s vast oil reserves, industrial and documentary films about oil extraction associated petroleum with nation-building and modernization.

Analysis  This article examines The Story of Oil (1946, produced by the National Film Board of Canada), A Mile Below the Wheat (1949, sponsored by Imperial Oil), and Underground East (1953, sponsored by Imperial Oil) as examples of such “petro-films” following the oil booms in Turner Valley and Leduc, Alberta.

Conclusion and implications  The author demonstrates how these texts sought to position Western oil development in relation to contemporaneous resource industries, namely wheat agriculture and ranching. These films leveraged such comparisons to other regional “fuels” to situate petroleum within pre-existing national imaginaries about Canada’s twentieth-century resource economy, and normalize the oil industry’s land-use practices and transportation infrastructures like pipelines.

Contexte  Historiquement, le cinéma canadien non théâtral a établi un lien intrinsèque entre l’extraction des ressources naturelles, le développement économique, et l’identité nationale du pays. Durant les années 1940 et 1950, en particulier, avec la découverte des vastes réserves de pétrole de l’Alberta, les films documentaires et industriels sur l’extraction ont associé pétrole, modernisation et construction de la nation.

Analyse  Cet article traite des films The Story of Oil (1946, financé par l’Office Nationale du Film du Canada), A Mile Below the Wheat (1949, financé par l’Impériale), ainsi qu’Underground East (1953, financé par l’Impériale) comme représentatifs de ces « pétro-films » qui ont suivi l’essor des industries pétrolières de Turner Valley et Leduc, Alberta.

Conclusion et implications  L’auteur démontre comment ces textes ont cherché à associer le développement du pétrole dans l’Ouest avec les industries contemporaines du secteur primaire : agriculture du blé et élevage. Cette comparaison avec d’autres « carburants » régionaux a permis de situer le pétrole à l’intérieur d’un imaginaire national préexistant, construit autour de l’économie canadienne des ressources primaires au vingtième siècle. Elle contribue à normaliser les pratiques d’utilisation du territoire par les industries pétrolières, et leurs infrastructures de transport comme les pipelines.

Author Biography

Rachel Webb Jekanowski, Concordia University

Rachel Webb Jekanowski is a doctoral candidate in Film and Moving Image Studies at Concordia University, 1455 De Maisonneuve Blvd. Ouest, Montréal, QC H3G 1M8. Email: rachel.jekanowski@concordia.ca

Published

2018-03-15