Visualizing Ebola: Hazmat Suite Imagery, the Press, and the Production of Biosecurity

Authors

  • Neil A. Gerlach Carleton University

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.2019v44n2a3341

Keywords:

Hazmat suit, Ebola, Press coverage, Geography of disease, Biosecurity, Photojournalism / Combinaison Hazmat, Ébola, Couverture médiatique, Géographie de la maladie, Biosécurité, Photojournalisme

Abstract

Background  Examining press coverage of the Ebola outbreak in West Africa in 2014, this article analyzes the work of the hazmat suit as a visual signifier of disease.

Analysis  Hazmat imagery from Africa operated to make the disease visible, both “othering” it and contributing to fantasies of containment. In American imagery, the suit became a figure of biosecurity and reassurance, while also connoting the prospect of American “diseaseability.”

Conclusion and implications  African hazmat imagery reinforced pre-existing schema for understanding Ebola within a news category while American imagery straddled the boundary between the geography of disease fear and the imagined immunological community, potentially destabilizing press narratives of reassurance.

Contexte   Par l’intermédiaire de la couverture journalistique de l’épidémie Ébola en Afrique de l’Ouest en 2014, cet article analyse les combinaisons Hazmat en tant que signifiants visuels de maladie. 

Analyse  La combinaison Hazmat a servi de métonymie pour représenter la maladie en Afrique, la rendant « autre » et contribuant à l’espoir qu’elle puisse être limitable. Au États-Unis, la combinaison a symbolisé biosécurité et rassurance tout en soulevant l’idée que cette épidémie pourrait atteindre les États-Unis.

Conclusion et implications  Pour la compréhension d’Ébola, l’imagerie Hazmat provenant de l’Afrique renforce certains schémas préexistants correspondant à des cadres journalistiques particuliers. En même temps, l’imaginaire américain brouille la frontière entre la peur d’une maladie franchissant ses confins géographiques et la confiance en la communauté immunologique, brouillage potentiellement déstabilisateur pour les médias se voulant rassurants envers leurs publics.

Author Biography

Neil A. Gerlach, Carleton University

Neil Gerlach is an Associate Professor in the Department of Sociology and Anthropology, Carleton University, Ottawa. Email: neil.gerlach@carleton.ca

Published

2019-06-27