Programming Sex, Gender, and Sexuality: Infrastructural Failures in ‘Feminist’ Dating App Bumble

Authors

  • Rena Bivens Carleton University
  • Anna Shah Hoque Carleton University

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.2019v44n3a3375

Keywords:

Computer science, Electronic culture (internet-based), Sociotechnical, Feminism/gender, Technology / Informatique, Culture électronique (sur internet), Sociotechnique, Féminisme/genre, Technologie

Abstract

Background Bumble is a self-declared “feminist” dating app that gives women control over initiating conversations with potential matches. 

Analysis Through a material-semiotic analysis of Bumble’s software and online media about the app, this article critically investigates how gender, sex, and sexuality are produced and given meaning by Bumble’s programmed infrastructure.

Conclusions and implications  Since the epistemological underpinnings of Bumble’s design centre gender as the solitary axis of oppression, the authors argue that the app’s infrastructure generates an ontological relationship between gender, sex, and sexuality that narrows the capacity to achieve its creators’ stated social justice objectives. Several infrastructural failures are detailed to demonstrate how control and safety are 1) optimized for straight cisgender women, and 2) contingent on the inscription of an aggressive form of masculinity onto straight male bodies.


RÉSUMÉ 

Contexte  Bumble est une application de rencontres prétendument « féministe » qui donne aux femmes le pouvoir d’initier des conversations avec des compagnons potentiels.

Analyse  Cet article effectue une analyse sémiotique matérielle de Bumble et de commentaires en ligne sur cette application dans le but d’examiner comment l’infrastructure programmée de Bumble produit le genre, le sexe et la sexualité et leur donne du sens.

Conclusions et implications  Bumble a une perspective épistémologique selon laquelle le genre est la seule source d’oppression. Or, d’après les auteurs, ce point de vue encourage un rapport ontologique entre genre, sexe et sexualité qui entrave la capacité des créateurs à atteindre leurs objectifs de justice sociale. Cet article recense plusieurs échecs infrastructurels de l’application afin de montrer comment le contrôle et la sécurité 1) conviennent principalement aux femmes cisgenres hétérosexuelles et 2) supposent une masculinité agressive inscrite sur des corps mâles hétérosexuels.

Author Biographies

Rena Bivens, Carleton University

Rena Bivens is Assistant Professor in the School of Journalism and Communication at Carleton University.

Anna Shah Hoque, Carleton University

Anna Shah Hoque is a PhD student in the School of Indigenous and Canadian Studies at Carleton University.

Published

2018-08-13