The (Black) Elephant in the Room: McLuhan and the Racial


  • Armond Towns Department of Rhetoric & Communication Studies, University of Richmond, 28 Westhampton Way, Richmond, VA 23173 USA. E-mail: Twitter: @blkmaterialist



McLuhan, Social contract, Racial contract, Tribalization / McLuhan, Contrat social, Contrat racial, Tribalisation


Background This article combines Marshall McLuhan’s media theory with the “racial contract” theory of political philosopher Charles Mills.

Analysis  Mills critiques the older, Western “social contract,” which holds that “Western man” moves from a “state of nature” (or McLuhan’s tribal man) into “civilization” (McLuhan’s detribal man and retribal man) via organizing with similar humans to establish the rules, laws, codes, guidelines, and, as is argued here, technologies necessary for human cohabitation. Mills argues that there are racial assumptions of the social contract, meaning only some are consenting signatories, particularly White men; thus, the social contract is actually a racial contract.

Conclusion and implications  McLuhan’s media theory is consistent with Mills’ racial contract: tribal man resides in a state of nature, awaiting man’s detribal or retribal benevolence.

ContexteCet article combine la théorie des médias de Marshall McLuhan et la théorie sur le « contrat racial » du philosophe politique Charles W. Mills.

Analyse  Mills critique le vieux « contrat social » occidental, qui maintient que « l’homme occidental » passe d’un « état de nature » (l’homme tribal selon McLuhan) jusqu’à la « civilisation » (l’homme détribalisé et l’homme retribalisé selon McLuhan) en collaborant avec ses semblables afin d’établir les règles, lois, codes, directives et, tel que soutenu dans cet article, les technologies nécessaires pour la cohabitation humaine. Mills soutient que le contrat social comporte des suppositions raciales, du fait que certains hommes seulement—particulièrement des hommes blancs—en sont des signataires consentants; ainsi, le contrat social est réellement un contrat racial.

Conclusion et implications  La théorie des médias de McLuhan est en accord avec le contrat racial de Mills : l’homme tribal vit dans l’état de nature, en attente de la bienveillance de l’homme détribalisé ou retribalisé.