The Dialectical Methods of Marshall McLuhan, Marxism, and Critical Theory

Authors

  • Paul Grosswiler University of Maine

DOI:

https://doi.org/10.22230/cjc.1996v21n1a925

Keywords:

Marshall McLuhan, Critical theory, Marxism,

Abstract

Abstract: The purpose of this paper is to help reclaim McLuhan's media and social / historical theories for critical theory, arguing that McLuhan employed a form of dialectical theory containing basic elements of dialectics developed by Hegel, Marx, and, later, his contemporaries of the Frankfurt School. This essay will examine McLuhan's published writings for analysis of his dialectical methodology and compare his work closely with the work of Walter Benjamin, and the work of Max Horkheimer and Theodor Adorno, lines of inquiry paralleling Judith Stamps's Unthinking Modernity. The central argument is that McLuhan's method, like Marx's radical dialectical method, was not a mechanistic, technological determinism. Instead, McLuhan was mining the interstices of media interaction for openings that allow human awareness and autonomy. This study attempts to reclaim McLuhan by showing that his method was open-ended and processual, not only in his early work, but in the later and posthumous work as well. Résumé: Cet essai cherche à ramener au sein de la théorie critique les théories médiatiques et socio-historiques de McLuhan, en insistant sur le fait que la forme de la théorie dialectique qu'il emploie est basée sur les dialectiques élaborées par Hegel, Marx et plus tard par les contemporains de McLuhan, à savoir les membres de l'Ecole de Francfort. En se penchant sur les écrits publiés de McLuhan, cet essai analyse sa théorie dialectique et procède à une comparaison approfondie de ses oeuvres à celles de Walter Benjamin, Max Horkheimer et Theodor Adorno--une recherche qui nous rappelle Unthinking Modernity de Judith Stamps. L'argument principal est que la méthode de McLuhan, de même que la méthode dialectique radicale de Marx, ne représentait en aucun cas un déterminisme mécaniste et technologique. McLuhan examine plutôt les interstices de l'interaction des médias pour y trouver les ouvertures qui permettraient une conscience humaine et une autonomie plus grandes. Cette étude essaye de revendiquer l'importance des écrits de McLuhan en montrant que sa méthode était sans limites fixes et suivait un processus précis, non seulement dans ses premiers ouvrages, mais également dans son oeuvre mûre et dans ses publications posthumes.